Por antimatéria, NASA muda planos de missão

Endeavour, em uma de suas missões ao espaço: a nave será o último ônibus espacial a decolar, encerrando o programa em novembro.

Um experimento que busca evidências de antimatéria e matéria escura no universo fez a Agência Espacial Americana mudar seus planos de vôo.

A NASA alterou as datas de lançamento das últimas missões da história do programa de ônibus espaciais para enviar um equipamento melhor à Estação Espacial Internacional.

O Alpha Magnetic Spectrometer é um experimento que ajudará a estudar a formação do universo e buscar evidências de matéria escura e antimatéria por meio da medição de raios cósmicos.

A matéria escura é algo complicado de definir, pois ninguém sabe exatamente o que ela é. Sua presença explica coisas que os cientistas não podem ver, mas sabem que estão lá. As galáxias em espiral, por exemplo, geram tanta força centrípeta que seriam arrebentadas não fosse a gravidade existente nelas. No entanto, elas não possuem matéria visível o suficiente para produzir a gravidade necessária – levando à conclusão de que há algo invisível, mas com massa, atuando na região.

Já a anti-matéria tem uma propriedade física contrária à da matéria. Quando em contato com a segunda, ela transforma-se em energia – como fótons, por exemplo. É possível fazer uma analogia com a carga elétrica do elétron, que é negativa. Existe o pósitron, que é positivo e, se eles se encontram, se anulam. A anti-matéria é igual: de carga oposta e com propriedades opostas à da matéria.

Foi no equipamento que detectará essas partículas, no módulo de experimentos de partículas físicas, que os cientistas do programa AMS decidiram mudar um dos imãs para um de maior duração. Isso ajudará a manter a ISS operacional até 2020, como a NASA quer.

Por causa da mudança de imãs, a missão STS-134 do ônibus espacial Endeavour passa ser a última da era de ônibus espaciais. Ela seria lançada em 29 de julho, mas foi adiada até o meio de novembro.

Com isso, o Discovery, que decola em setembro, não será mais o último a visitar o espaço. O próximo vôo, da Atlantis, continua marcado para a data prevista: 14 de maio.

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