M81 e o Arco de Arp

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Uma das mais brilhantes galáxias do céu do planeta Terra e com um tamanho parecido ao da Via Láctea, a grande e linda espiral M81 situa-se a 11,8 milhões de anos-luz na direcção da constelação da Ursa Maior. Esta imagem de céu profundo da região revela detalhes do seu núcleo brilhante e amarelado, mas ao mesmo tempo segue características mais ténues ao longo dos espantosos e azuis braços espirais da galáxia, bem como das suas longas correntes de poeira. 

Também mostra um grande arco, conhecido como arco de Arp, que parece nascer do disco galáctico à direita. Estudado nos anos 60, pensava-se que o arco de Arp era uma cauda de maré, material retirado de M81 pela interacção gravitacional com a sua grande galáxia vizinha, M82. Mas uma investigação recente demonstra que grande parte do arco de Arp provavelmente está situado dentro da nossa própria Galáxia. 

As cores do arco, no visível e no infravermelho, coincidem com as cores de nuvens de poeira, cirros galácticos relativamente inexplorados a apenas várias centenas de anos-luz por cima do plano da Via Láctea. Acompanhadas por estrelas da Via Láctea, as nuvens de poeira situam-se no pano da frente desta esplêndida imagem. A galáxia-anã, companheira de M81, é Holmberg IX, e pode ser observada mesmo para cima e para a esquerda da grande espiral. No céu, esta imagem cobre uma região com cerca de meio grau, aproximadamente o tamanho de uma Lua Cheia.

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